自動車産業のパイオニア「ロータス」

   
 

ロータスは、自動車産業に多くの影響を与えたコーリン・チャップマンが創設したイギリスのスポーツカーメーカーです。現在は中国の中国吉利汽車のグループ内でイギリス・ノーフォークのヘルセを拠点に計量スポーツカーを主力に開発、製造しています。

創業まで

ロータスの歴史は古く、その始まりは1947年までに遡ります。当時ロンドン大学の学生だったコーリン・チャップマンは、学業の傍らで中古車販売を営んでいました。そこで1928年オースチン・7という旧式の車を自分なりのレーシングカーに改造することを思いつきました。

ロンドンのミューセル。ヒルにあった当時のガールフレンドでもあり事業パートナーでもあった「ヘイゼル・ウィリアムズ」の実家のガレージで、旧式のシャーシを初め大部分のパーツを改造し、それはもはや別の車と呼べるものを作り上げました。ウィリアムズ以外にもコーリン・デアディレック・ウェットンの2名もその時の事業パートナーでした。

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最初のロータス

1948年には改造した車を使いマイナーレースに出場することにしました。その時のは別の車として登録されていました。しかし、ベースとなったオースチン・7のエンジンでは力不足と判断し、より強力なフォード製の「フォード8」エンジンを搭載した次期モデルを開発。製造することに取り掛かりました。この新たなモデルを「ロータス」と名付け、1949年に最初のロータスとして完成しました。

強力なパワーを秘めたレースカー

ロータスは初期に作られたマシーンを「マーク1」と呼ばれ、2台目を「マーク2」としました。マーク2は更に強力な「フォード10」エンジンを搭載させ1950年にレースデビューをすることになりました。マーク2は高性能を発揮しチャップマンとヘイゼルの2名の手で総合優勝4回、クラス優勝4回そして、現在のF1マシンに当たるグランプリレースでも優勝をしてしまいます。無名のガレージが作成したレーシングカーが勝利を収めたこともあり、チャップマンは注目されることになりました。

更なる発展

チャップマンは本格的にレーシングカーの開発、販売をするために、マイケルとアレン兄弟をチームに入れ彼らが所有する郊外のガレージで製造に力を注ぎました。そこからマーク3とマーク4を完成させ、特にマーク3は当時のイギリスで人気のフォーミュラ750カテゴリーで驚異的な強さを誇り、ロータスの名は更に有名になっていきました。そしてマーク1の完成から4年後の1952年にはロンドンのホーンジー・トテナム通りにロータス・エンジニアリングを設立しました。

ロータスの現在

現在まで様々なレーシングカーが製造されており、中にはインディ500などの有名なレースを制覇した車もありました。しかし、幾度の経営悪化による財政危機などで苦しみながら闘っていました。そんな天才エンジニアは1982年の心臓発作によりこの世を去りました。2017年にはジーリーが株式の51%を保有したことにより傘下に入る形で今なお経営が続けられています。

有名な車種

現在までにロータスが製造した主な車は「エキシージ」「エヴォーラ」「3-イレブン」「エリーゼ」があり、特に1995年に登場したエリーゼはロータスの経営危機を救った名車と言えるでしょう。その理由として、エリーゼは当初から搭載されていたローバーエンジンからトヨタエンジンに変更し、クーペボディのエキシージや2009年にはブランニューモデルのエヴォーラなどその後の名車の派生に貢献したためです。

このように経営危機にあいながらもレースカー産業に大きく貢献してきたロータスは今なお多くのファンから愛されている車メーカの一つです。

まとめ

今回は歴史を中心にご紹介させていただきました。ロータスはここでは紹介しきれないほどの名車が存在します。そして幾度の経営危機はありつつも世界中の人々に愛され続けてここまで来ました。そんなレーシングカーの顔と言っても過言ではないロータスの名車達、少しでも気なった方は是非調べてみてください。必ずその世界に引き込まれるでしょう。

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