激動の時代の時代の高級車「ベントレー」

   
 

今世の中には多くの「高級車」と呼ばれるジャンルの車があります。今回はその中から1919年の激動の時代を駆け抜けてきた車「ベントレー」をご紹介させていただきたいと思います。

ベントレーモーターズ

1919年8月にウォルター・オーウェン・ベントレーはロンドンのクリックルウッドにベントレー・モーターズを設立しました。そして、1924年から1930年にはル・マン24時間レースで優勝を5回も勝ち取るなど高性能スポーツカーとして、特に世界の富裕層に使用されました。しかし、1931年にロール・ロイスに買収されてからは、レース活動を封印されてしまいました。

ロール・ロイスとして

1930年代、アメリカを始め世界的に起こった経済恐慌が起こります。そう、世に有名な「世界恐慌」です。これは今までの経済界で最も長くそして深く、広範囲に及ぶ不況でした。その世界恐慌の影響をもろに受けたベントレーモーターズは経営不振に陥りました。そして、あの有名な高級車メーカーのロール・ロイスが買収することになります。これは、当時ロールロイスとライバル関係であったネイピアがベントレーと合併することを恐れての行動で、買収には偽名が使われました。

ウォルターは1935年にラゴンダに移籍し1935年に再びル・マン24時間レースで優勝を収めます。その後、イギリスの乗用車メーカーの「アストンマーティン」のデビッド・ブラウンがウォルターを手に入れるためラゴンダごと買収しました。創設者がいなくなったベントレーは、第二次世界大戦後にロール・ロイスとの差別化され、姉妹車化され販売されることになりました。

フォルクスワーゲンとして

1998年にはベントレーを含むロール・ロイスの権利を売却することになりました。そこに名乗りを上げ勝ち取ったのがフォルクスワーゲングループでした。しかし、買収の際にBMWとの間にトラブルがあり、ベントレーはフォルクスワーゲンが、そしてロールロイスは2002年までフォルクスワーゲンが生産・販売しその後2003年にはBMWに権利が移る形となりました。

王室カーに採用

吸収合併を繰り返しその名を残してきたベントレーは、2002年エリザベス2世即位50周年祝賀記念の際に自動車業界協会から進呈されました。それ以後「ベントレー・ステートリムジン」はエリザベス2世女王の公務専用車として公の場に幾度も登場することになりました。

レース復帰

1931年にレースを封印されてから約72年の時を経てベントレーはル・マンの舞台に帰ってきました。それはフォルクスワーゲンの高級車メーカーの一つアウディが開発するEXPスピード8により叶いました。そして2003年には21世紀に入って初めての総合優勝を成し遂げました。

これからのベントレー

ベントレーはラグジュアリーな高級車として今後も活躍していくことでしょう。しかし、ベントレーはそれだけではなく「世界最高のドライバーズカー」として製造されいます。実際にル・マン24時間レースには念願の出場を果たし優勝を納めています。これからの時代でもそのスポーツカーとしての一面を持ちながら、独自の高級車として世界を駆け抜けていくことでしょう。

まとめ

いかがでしょうか。高級車として登場し激動の時代を駆け抜け、傘下に入りつつも独自の路線は崩すことなくその名を残してきたベントレーはまさに車の歴史と言っても過言ではありません。そんな高級車の今後に目が離せません。

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